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自然,最廣義而言指的即是自然界、物理學宇宙、物質世界以及物質宇宙。「自然」指的是自然界的現象,與及普遍意義上的生命。人工物體及人類間的相互作用在常見使用中並不視為自然的一部分,除非被界定的是人性或「大自然全體」。自然通常與超自然分別開來。自然的規模小至次原子粒子,大至星系。 英文的Nature來自拉丁文Natura,意即天地萬物之道(the course of things, natural character) Natura 希臘文 physis (φύσις)的拉丁文翻譯,原意為植物、動物及其他世界面貌自身發展出來的內在特色,而φύσις在最早的文獻意義為植物。 作為自然為整體的概念──物理學宇宙,是由原本的意義所而伸出來的眾多解釋之一;φύσιν一字最早由前蘇格拉底哲學家主要使用,並自此漸漸廣泛流傳開來。她的用法因為現代科學方法在幾世紀前出現而確立。 在現今不同的用法中,自然可以是眾多有生命的動植物種類的普遍領域,部分況則指無生命物體的相關過程──特定物件種類自己本身的存在和改變的方式,例如地球的天氣及地質,與及形成那些物件種類的物質和能量。自然很多時意指「自然環境」或「荒野」──野生動物、岩石、森林、沙灘及本質上未受人類介入,或是即使人類介入仍然存留的東西。這種仍然流傳到現在的自然物體的傳統概念意味著自然與人工的分野,後者被理解為由人類所帶來的或是類似人類的意識或心靈。 關於圍繞並影響著生物體或其社群的實物、狀態與影響力之集合體,則用「環境(物件群集)」一詞。對於生物學分支下的生物體及棲地之間的關係與互動,應用生態學一詞。

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